LÉON L'AFRICAIN.

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LÉON L'AFRICAIN.

Description de l'Afrique, tierce partie du monde, contenant ses royaumes, regions, viles, cités, chateaux & forteresses: iles, fleuves, animaux, tant aquatiques, que terrestres: coutumes, loix, religion et façon de faire des habita[n]s, avec pourtraits de leurs habis: ensemble autres choses memorables, & singulieres nouveautés: escrite de nôtre tems par Jean Leon African, premierement en langue arabesque, puis en Toscane, & à present mise en françois. Plus, Cinq navigations au païs des Noirs, avec discours sur icelles. Lyon, Jean Temporal, 1556.
2 tomes en 3 parties en 1 volume in-folio [341 x 217 mm] de (20) ff., 495 pp. [en réalité 499 pages, les pages 105 à 108 n'étant pas paginées mais foliotées], (12) ff. d'index, le dernier blanc; (6) ff., 160 pp.; (12) ff., 71 pp. mal chiffrées 70 sans manque, 307 pp.: veau fauve, dos à six nerfs orné de caissons de filets à froid et de fleurons dorés, double encadrement sur les plats de filets dorés et à froid et d'un listel peint en noir, fleurons dorés dans les angles, et, au centre, grand médaillon avec décor d'entrelacs sur fond or et encadré de deux filets dorés et d'un listel peint en noir, tranches dorées (reliure de l'époque).
Édition originale de la traduction française.
Rédigée en arabe, la Description de l'Afrique a d'abord paru en italien, dans l'anthologie des voyages publiée à Venise par Ramusio en 1550, avant d'être traduite en français.
Remarquable illustration gravée sur bois comprenant trois cartes et 35 figures.
Types et costumes, faune, cartes, plans, l'illustration comprend en outre deux beaux encadrements de titre et la marque de Jean Temporal.
La grande carte d'Afrique à double page est reproduite deux fois; la troisième carte, à pleine page, montre l'Éthiopie.
Exemplaire infiniment précieux, colorié à l'époque.
Premier livre consacré à l'Afrique, singulièrement au Nord du continent, la Description demeura une référence essentielle durant quatre siècles.
Après avoir vécu à Grenade, sa ville natale, à Fès, à Tombouctou, à Constantinople, Léon l'Africain (v.1483-après 1554) fut chargé de missions diplomatiques par les souverains marocains jusqu'en
Égypte et à la vallée du Niger. Capturé par des pirates chrétiens en revenant de La Mecque (1517)
Hassan al Wazzan fut offert en cadeau au pape Léon X qui l'attacha à sa personne en tant que géographe et lui donna son propre nom de baptême Jean-Léon.
"Le principal mérite de Léon l'Africain intermédiaire entre la chrétienté et l'Islam, est d'avoir transmis à l'Europe l'essentiel des connaissances des Arabes sur l'Afrique. Jusqu'à Mungo-Park et à René Caillé, l'Occident n'en apprendra pas beaucoup plus" (Broc, La Géographie de la Renaissance, 1986, p. 149).
En hommage au voyageur, Pierre Bergé a donné à sa villa de Tanger le nom de Léon l'Africain.
Superbe reliure décorée de l'époque, exécutée dans un atelier parisien.
Le grand médaillon central à motif de mauresques sur fond plein or qui orne les plats de la reliure se retrouve sur quelques exemplaires conservés dans les bibliothèques publiques, notamment la Bible de Guillaume Merlin (Paris, 1563, FRBNF 43809935) ou les Ordonnances royaux de 1556 du fonds Smith-Lesouëf de la BnF et qui ont été reliés à Paris dans un atelier travaillant pour le roi. (Ces reliures nous ont été aimablement signalées par Mme Le Bars, conservateur général à la Réserve de la Bibliothèque nationale de France.) De même, l'encadrement et les fers dorés dans les angles sont identiques à ceux recouvrant le Poliphile de 1554 relié à l'époque aux armes de Guillaume d'Orange (catalogue Pierre Berès
IV, Le Cabinet des livres, 2006, nº 17).
Provenance: de la famille auvergnate Chardon des Roys, avec signature dans la partie supérieure du second encadrement de titre et ex-libris manuscrit en tête du feuillet de garde. Il a été écrit en deux temps: au "Chardon" original, inscrit à la fin du XVIe siècle, on a ajouté plus tard "des Roys", ainsi que la mention "ex-libris". La mention la plus ancienne renvoie sans doute à Benoît de Chardon (1539-1618). Le fils de ce dernier, Jean de Chardon, épousa le 26 février 1615 Marie de Chalencon-Rochebaron qui apporta en dot la terre et la métairie des Roys (dans le Forez), qui lui avait été léguée par son premier mari.
La famille devint ainsi Chardon des Roys. L'ajout à l'ex-libris date peut-être du temps de Jean ou de son fils Benoît-François de Chardon des Roys, trésorier général de France au bureau des finances de Riom, mort en 1685.
Un de ses descendants, Claude de Chardon des Roys (1744-1830), eut une fille, Pierrette Jeanne
Zenaïde (1781-1822) qui épousa Gilbert de Bonnefoy (1773-1809): de cette dernière union naquit
Alfred de Bonnefoy (1800-1853), né à Riom et décédé dans son château de Chirat à Voussac.
Le petit-fils, Jean de Saint-Genys (1860-1944), épousa Jeanne de Montgolfier (1864-1947): ils décédèrent l'un et l'autre à Voussac - d'où l'ex-libris armorié gravé qui figure également dans l'exemplaire portant les armes des Saint-Genys et des Montgolfier avec la devise "Sic itur ad astra" et la mention en pied de la "Bibliothèque de Chirat en Bourbonnois ".
Ainsi, l'exemplaire a-t-il appartenu à la même famille pendant quatre siècles. Coiffes, coins et mors restaurés.
Reliure, coloris et provenance font de cet exemplaire l'un des plus désirables qui soient de la Description de l'Afrique.
Rahir, Bibliothèque de l'amateur, p. 506.- Atkinson, La Littérature géographique française de la Renaissance, 1927, n°108 et 109: "Renferme les Lettres de Corsal, et L'Ethiopie de Fr. Alvarez."- Baudrier IV, pp. 385-387.- Brun, Le Livre illustré de la Renaissance, p. 237: description du tome premier seulement..- Michel Schlup, Explorateurs, voyageurs et savants, Neuchâtel, 2001, p. 15: "De ses voyages à Tombouctou, au Tchad et en Égypte, Léon l'Africain (v. 1483-apr. 1554), un Arabe de Grenade, laisse, au début du XVIe siècle, une Description de l'Afrique (écrite en 1526, publiée en 1550) qui sera longtemps la source principale de nos connaissances sur l'Afrique du Nord."
Le premier livre consacré à l'Afrique
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